Global Health Matters

COVID-19: Finding a vaccine in record time

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Global Health Matters
4th March 2020
By Thomas B. Cueni

This article was originally published in French in AGEFI on March 3, 2020.

Before it first emerged in December, the COVID-19 virus was unknown. Just a month later, the sharing of this new virus’s genome within the scientific community swiftly enabled researchers to set in train the initial stages of research and development (R&D) designed to find a vaccine that protects us from this novel coronavirus.

R&D biopharmaceutical companies have mobilized their researchers, reviewing their priorities in order to free up their teams and set them to work on the COVID-19.

Experts agree that we will have to learn to co-exist with this virus, as it is not going to disappear any time soon. This is why it is essential to focus on developing a vaccine. Fortunately, we are not starting from scratch. At least four biopharmaceutical company laboratories, members of the IFPMA, have begun research on a vaccine. The 2003 SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome) epidemic enabled advanced technologies to be developed that can be adapted to the COVID-19.

We can count on strong cooperation from the scientific community. Some R&D biopharmaceutical companies have built partnerships with networks such as CEPI (Coalition for Epidemic Preparedness Innovations), an organization created following the Ebola epidemic, that are designed to encourage collaboration with researchers working in biotech companies or in universities. One such deal was also signed with IMI (Innovative Medicine Initiative), a European public-private partnership funding health research and innovation.

The race for developing a vaccine against Ebola forged a new form of close collaboration between authorities and biopharmaceutical companies to speed up regulatory processes, clinical trials, and obtain the required licenses. However, developing a safe and effective vaccine and producing it in sufficient quantities to protect thousands, nay millions, of people will take time even so. Indeed, once any authorization for marketing the vaccine has been granted, companies have then got to produce it on an “industrial” scale.

In normal times, this process of developing a new vaccine from scratch could take ten years or more. Thanks to an unprecedented collaboration between private and public stakeholders, these timescales will be shortened. Even so, any announcement that a vaccine will be ready two or three months from now will have to be subjected to very careful scrutiny.

First tests on human subjects may well take place but much more time will be required before you and I are vaccinated against COVID-19.

Still, one thing is certain: vaccination remains the most effective solution to protect the population and tackle the challenge this novel coronavirus poses. The emergence of COVID-19 will, I hope at least, re-inspire trust in vaccines in Switzerland.

Thomas Cueni, General Director, International Federation of Pharmaceutical Manufacturers and Associations (IFPMA)

Original version (in French)

Avant son apparition au mois de décembre, le virus COVID-19 était inconnu. Juste un mois après, le partage du génome de ce nouveau virus au sein de la communauté scientifique a permis aux chercheurs de démarrer rapidement les toutes premières étapes de recherche et de développement pour trouver un vaccin qui pourra nous protéger de ce nouveau coronavirus.

Les entreprises biopharmaceutiques ont mobilisé leurs chercheurs et ont revu leurs priorités pour libérer leurs équipes et les laisser travailler sur le COVID-19.

Les experts sont d’accord sur le fait qu’il faudra apprendre à cohabiter avec ce virus et qu’il n’est pas prêt de disparaître de sitôt. C’est pourquoi il est essentiel de s’atteler à développer un vaccin. Heureusement, nous ne partons pas de zéro. Au moins quatre laboratoires pharmaceutiques membres de l’IFPMA ont commencé les recherches sur un vaccin. L’épidémie du SRAS (syndrome respiratoire aigu sévère) en 2003 a permis de développer des technologies de pointe qui peuvent être adaptées pour COVID-19.

Nous pouvons compter sur une forte coopération du monde scientifique. Certaines entreprises pharmaceutiques ont noué des accords avec des réseaux tels que la CEPI (Coalition for Epidemic Preparedness Innovations), une organisation créée suite à l’épidémie d’Ébola, afin de faciliter la collaboration avec les chercheurs travaillant dans des entreprises biotech ou des universités. Un accord a aussi été signé avec le partenariat de recherche public-privé européen (IMI – Initiative en matière de médicaments innovants).

La course pour la mise au point d’un vaccin contre l’Ébola a aussi forgé une nouvelle manière de travailler étroitement avec les autorités et les entreprises biopharmaceutiques afin d’accélérer les étapes réglementaires, des essais cliniques, et d’obtenir des licences. Mais développer un vaccin sûr et efficace et le produire en quantité suffisante pour protéger des milliers voire des millions de personnes prendra quand même du temps. Car une fois obtenue une éventuelle autorisation de mise sur le marché, les entreprises doivent produire des vaccins à échelle «industrielle».

En temps normal, ce processus pour développer un vaccin de zéro, peut prendre dix ans, même plus. Grâce à une collaboration sans précédent entre les acteurs privés et publics, les délais seront réduits. Mais, il faudra scruter les déclarations annonçant qu’un vaccin sera disponible d’ici deux ou trois mois.

Des premières études chez l’homme pourraient bien avoir lieu, mais il faudra beaucoup plus de temps avant que vous et moi ne soyons vaccinés contre le COVID-19.

Mais une chose est certaine: la vaccination reste la solution la plus efficace pour protéger les populations et relever le défi actuel que pose l’émergence de ce nouveau coronavirus. L’apparition du COVID-19 favorisera peut-être, du moins je l’espère, un regain de confiance dans les vaccins en Suisse.

* Thomas Cueni, Directeur général, Fédération Internationale de l’Industrie du médicament

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